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别激动,这个定律早被人发现了

数学研究中最悲剧的事情就是,你的原创主意被别人抢走了。2007 年,Samuel R. Kaplan 在 Mathematics Magazine 上发了一篇论文,提到了一个很有趣的现象:在科学计算器上随便输入一个数,然后不断按 cos 键,最后这个数总会趋近于某个固定的常数 0.739085... 。Kaplan 指出,这个常数就是方程 cos(x) = x 的唯一实数解,即余弦函数 y = cos(x) 的不动点。

此论文一发,N 多数学研究者和爱好者们都崩溃掉了——“这个常数我早注意到了,Kaplan 抢走了我的点子”、“这现象我小学的时候就发现了,早知道的话我也可以发表论文了”⋯⋯

别激动,这个定律早被人发现了

历史上,这样的例子还真不少。1938 年,物理学家 Frank Benford 发现,现实生活的统计数据中,以数字 1 打头的数占到大约三分之一,远远超过以其它数字打头的数。这个规律就被命名为了 Benford 定律 。后来人们才发现,早在 1881 年,Simon Newcomb 就已经指出了这个规律。神秘的数学常数 e 有时也被叫做 Euler 数,因为这是由大数学家 Euler 经过系统研究之后提出。而事实上,这个神秘的常数早就被 Jacob Bernoulli 发现了。

经济学中著名的 Cobb–Douglas 函数,其实早已被 Philip Wicksteed 提出过了。解一元三次方程的 Cardano 公式,荣耀本该属于 Niccolò Tartaglia。在科学研究中,“篡夺劳动成果”的例子实在太常见了。当然,这还仅仅是我们已经挖掘出来的真相,还有多少是我们不知道的呢?牛顿力学三大定律真的是牛顿首次提出来的吗?相对论真的是爱因斯坦大牛第一个悟到的吗?或许,这些都已经被某个隐姓埋名的天才,甚至神秘的史前文明发现过了吧。在这个宇宙中,物理定律和数学定理都是天然存在的,只是有待于智慧生命去发现他。每一次发现了一个新的东西,人类都要意识到,在纵跨数千年的科学史上,这个东西从未被发现过的概率很低。每一样科学发现都不可能是一夜之间诞生的新发现,之前肯定已经被 N 多人注意到了。嗯,大家觉得我说得有道理吧!那么,我就把它命名为“Matrix67 定律”吧。

Matrix67 定律也不是第一次发现了

作为一个科学定律,Matrix67 定律本身也逃不过 Matrix67 定律的魔掌——这个定律其实早就被提出过了。1980 年,芝加哥大学的统计学教授 Stephen Stigler 就已经注意到了这一点。他还发表了一篇半严肃半搞笑的论文,提出了著名的 Stigler 定律:没有哪个科学发现是以真正的原创者命名的。看来,我刚才只不过是再次发现 Stigler 定律罢了。

当然,Stigler 定律本身也是符合 Stigler 定律的——尽管 Stigler 定律叫做 Stigler 定律,但 Stigler 也并不是首次发现这个定律的人。Stephen Stigler 本人认为,社会学家 Robert Merton 早在 1968 年就发现了这个规律。Robert Merton 就是“马太效应”的提出者,他认为社会中普遍存在着强者越强、弱者越弱的现象。如果几位科学家在同一时期发现了同一个定律,这通常会归功于最有名那位科学家,不知名的科学家往往都会被无视掉。这样一来,受到过肯定的科学家就会“做出”越来越多的贡献,真正的第一发现者往往都被埋没了。这也是马太效应的一种典型表现。

不知在提出“马太效应”的时候,Robert Merton 有没有想过,之前又有多少人总结出了类似的规律呢?或许他也会暗暗对自己说,别激动,这个定律早被人发现了。

我突然想到,类似的文章之前会不会已经被好多人写过了?
The End

发布于2010-12-10, 本文版权属于果壳网(guokr.com),禁止转载。如有需要,请联系果壳

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matrix67

数学狂

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