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薛定谔的彗星ISON,冰与火之战!

ISON彗星,美国印第安纳州 South Bend Community School 学生集体创作。图片来源:isoncampaign.org

(文/Karl Battams)我必须丑话说在前头:不管在接下来的这篇文章里读到什么,你都要留一个心眼,假设这可能是完全错误的,事实的真相有可能跟我要说的这些完全相反。因为这些日子以来,这样的事情一直在发生,而且还会继续发生下去。

这会是一篇相当简短的文章,因为我们还要忙于应付媒体的追问,还要试着做一些真正的科学研究,来揭开ISON彗星带来的谜团,而且我和Matthew Knight基本上是在感恩节这个美国传统节日里唯一两个抛下家人仍在坚持工作的人。以下就是我们目前所知的东西:

继昨天的稳步增亮给我们留下深刻印象之后,ISON彗星在一夜之间大幅度变暗,给我们留下了一颗在SOHO卫星的LASCO C2画面里明显看不到彗核的彗星。随着彗星穿过太阳的大气层,并且没能在SDO(太阳动力学天文台)的图像中现身,我们当然可以得出这样的结论——ISON已经在途中瓦解,死得不能再死了。可是,它没有!当然,或许……

图中的小三角就是逃出来又开始增亮的ISON彗星(或者ISON彗星的“渣渣”……)来源:nasa.gov

过近日点之后,一些非常暗淡的尘埃印迹,沿着ISON的轨道,重新出现在了LASCO C2画面里。这让我们有一点吃惊,不过我们以前就见过掠日彗星尘埃尾留下的残迹,因此这并没有让我们大吃一惊,也没有改变我们对ISON现状的“诊断”结论。我们等着看这些尘埃尾残迹逐渐消散。可是,它没有!

现在,在最新的LASCO C3图像里,我们看到有些东西又一次开始逐渐增亮。如果有人觉得这些图像里还有一颗彗星存在,那也不能算不对。

我和Matthew现在已经快把头发都揪光了,因为我们知道无论是公众、媒体还是科学圈里,有太多的人想要知道到底发生了什么。我们也很想知道!我们现在正在考虑假说是这样的:

在彗星冲向太阳的过程中,它开始分崩离析,没有损失非常巨大的碎片,但至少也损失了大量个头不算小的碎块。在LASCO C2的图像中,我们看到的又细又长的彗尾,就是这些非常大颗粒的尘埃存在的证据。接下来,随着ISON从日冕(太阳的高层大气)中穿过,它还在继续瓦解和蒸发,完全损失掉了彗发和彗尾,就好像2011年的Lovejoy彗星一样。(我们不知道为什么ISON没有出现在SDO的图像中,但这不是该由我们来讲的故事——SDO团队会做这件事。)再然后,从太阳附近逃脱出来的,是一个块头虽小但不知道为何或许仍然凝聚在一起的彗核,至少在目前看来又开始继续释放尘埃和气体。从本质上来说,彗尾又开始长出来了,就像Lovejoy彗星当年做过的那样。

所以,尽管我们的理论当然有不少漏洞,但现在看来,ISON彗星至少还有一小块仍然凝成一团,正在活跃地喷射物质。我们不知道这个彗核有多大,也不知道是不是真有这么一块彗核存在。就算真有一个彗核的话,现在也还很难说它还能够存活多久。就算它真的能够活过至少几天,现在也很难说这颗彗星还能不能在夜空中再次被人看到。就算它能够在夜空中被人看到,现在也很难说它到时候会有多明亮……

我觉得你已经明白我要说什么了,是不是? 

我们手里握着一大堆全新的未知,这个荒唐、疯狂、活跃而又不可预测的天体,还在继续让我们感到惊奇、震惊和头大,似乎没有止境。我们请求你们耐心一点,给我们几天时间让我们分析数据,尝试去弄明白到底发生了什么。我们知道,现在每个人都想知道,能不能在夜空中看到它,它到底会有多亮。我们真的很讨厌现在就做出推测,但如果有人一定要逼着我们给出一个答案的话,我会很不情愿地说,在未来一周左右的时间里,至少有些暗淡的彗尾残迹应该是可以看到的。但这个说法纯属猜测,所以现在请不要太当回事儿。只要我们能够更有把握一点,我们就肯定会在这里更新最新的讯息。与此同时,我当然也会继续写我的博客。是要,大家要耐心一点,揭开真相还需要时间!

我只想这样结束这篇文章:ISON彗星被发现后不久,它就开始抛出问题。整整一年,如果你一直在密切关注它的话,你就会知道,它一直在给我们带来困惑,也在带来惊奇。过去几个星期,它变得特别难以理解,也特别活跃多变,也给我们带来了视觉上美妙的享受。就在今天早晨,我们还认为它已经死了,随着它渐渐淡出画面,希望也一度成为了泡影。然而,就像一只涅槃的凤凰一般,它又从太阳的日冕中逃脱了,而且至少这一次,它又开始重新亮起。毫无疑问,这是我和Matthew,很可能也是许多其他天文学家曾经见过的,最奇葩的彗星。宇宙是个神奇的地方,再一次让我们惊奇不已。这个故事还没有结束,所以接下来的几天里,请不要离你的电脑太远!


ISON彗星飞向太阳的全过程。来源:NASA


更多详情

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编译自:NASA Comet ISON Observing Campaign,Schrödinger's Comet
本文作者 Karl Battams 是美国海军实验室专门负责掠日彗星的天体物理学家。

The End

发布于2013-11-29, 本文版权属于果壳网(guokr.com),禁止转载。如有需要,请联系果壳

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Steed

专业级业余天文爱好者

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