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一路绿灯,新视野号飞掠冥王星再无障碍

7月14日,新视野号将按预定的最优化路线,飞掠冥王星。图片来源:NASA

经过长达7个星期的仔细搜索,美国航空航天局的新视野号(New Horizons)任务团队7月2日宣布,在冥王星周围没有找到任何可能会对探测器构成危害的尘埃云、光环或者其他未知的卫星。至此,新视野号对冥王星及其5颗已知卫星的飞掠探测,已经亮起了一路绿灯。

7月14日,新视野号探测器将从距离冥王星不到10000千米的地方高速掠过,速度高达每小时49600千米(即13.78千米/秒)。在这么快的速度下,即使与一颗米粒大小的颗粒相撞,也足以使探测器彻底报废。因此,从今年5月中旬开始,任务科学家就开始动用探测器上威力最大的长焦摄像机LORRI,寻找可能会给探测器带来麻烦的因素,例如较小的卫星,尘埃,或者光环。

不管是仍然维持现有路线,还是出于安全考虑转入其他路线,这个决定都必须在7月4日之前做出。再晚的话,探测器就没有足够的时间来完成这样的变轨了。好在,最终任务团队决定,让新视野号探测器保持当前路线,不再为了规避潜在危险而对它的轨道进行任何修正。

NASA行星科学主管吉姆·格林(Jim Green)表示,“知道前途一路顺畅,我们都大大地松了一口气。因为新视野号探测器目前所处的,恰恰是最优化的飞掠路线,能够采集到最多的数据,带来最大的科学收益。”

新视野号探测任务首席研究员、美国西南研究院(SwRI)的艾伦·斯特恩(Alan Stern)说,“没能找到新的卫星,也没有发现光环,在科学上有一点出乎我们大多数人的意料。不过这样一来,探测器上的发动机也就不需要点火,来规避潜在风险了。我们把这些数据上报给NASA用于评估,然后得到了批准,维持现有路线和计划。我们将向着预定的最佳冥王星飞掠路线前进。”

2011年,天文学家发现了冥王星的第4颗卫星——冥卫四科伯罗斯(Kerberos)。这引起了新视野号团队的担心,因为太阳系边缘的柯伊伯带可能存在大量小天体,它们对冥王星卫星的撞击可能会产生细小的碎块,对飞掠而过的新视野号探测器构成威胁。

任务团队随即成立了威胁分析小组,对探测器能够承受的颗粒物撞击,以及冥王星系统中可能存在的光环和碎屑进行了细致的分析。截至2015年6月,新视野号上的相机开始搜寻潜在危险碎屑之时,威胁分析小组估计,探测器飞掠冥王星时遭遇灾难性事件的几率远远低于1%。

科学家分析了新视野号拍摄的照片,没有在其中发现任何新的卫星,也没有找到冥王星的光环。

在新视野号拍摄于6月22日、23日和26日图像上,冥王星已知的全部5颗卫星都清晰可见,但科学家没有看到任何光环、新的卫星,或者任何形式的危险物品。威胁分析小组判定,如果在冥王星和它最大的卫星——冥卫一卡戎(Charon)的轨道外侧存在任何未知卫星,那它的亮度一定比已知最暗的冥卫五斯堤克斯(Styx)还暗至少15倍以上。另外,如果存在任何光环的话,威胁分析小组判定,它们也一定极其暗淡,最多只能反射五百万分之一的阳光。

新视野号威胁分析小组负责人、美国西南研究院的约翰·斯宾塞(John Spencer)说,“作为科学家,我们没有找到更多卫星可以研究,我是有一点失望的。不过,作为新视野号团队成员,没有找到任何东西有可能伤害探测器,这让我大大地松了一口气。毕竟,在这个不可思议的系统里,已经有6个神奇的天体等待着我去分析了。”(编辑:Steed

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发布于2015-07-03, 本文版权属于果壳网(guokr.com),禁止转载。如有需要,请联系果壳

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