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这颗飞得最高的足球,上面写着:“祝你们好运,航天员们”

这是世界上飞得最高的一颗足球。它曾经两次踏上前往太空的旅程——但是只真正到过一次。

当人们发现它的时候,它正漂浮在冰冷的大西洋海面上。1986年3月,美国海岸警卫队正在佛罗里达卡纳维拉尔角外的海域执行任务。一些难以辨认的残骸被重型机械从海底拎起,而一些轻质的杂物随着海浪漂浮翻滚。忽然,一个漂在海面的黑影吸引了打捞者的注意。

图片来源: Shane Kimbrough/NASA

这是一个黑色的包袱,里面装着一颗完好无损的足球,上面还写着几行字。

“祝你们好运,航天员们!”(Good luck, shuttle crew!)

它的主人名叫珍妮尔·鬼塚。那是在1986年,她是休斯顿清湖高中的高二学生和清湖女子足球队的队员,而她的父亲鬼塚承次是一名NASA宇航员,是球队的客串教练,也是珍妮尔的忠实球迷。亲切又随和的承次,很快便成了女孩和父母们的好朋友;即使在升空任务前的封闭培训时,他也会想方设法溜出来,在场子边上悄悄地看女孩们比赛。

这次发射前夕,父亲又从封闭营里溜了出来,而珍妮尔已经好几周没看到他了。他一路小跑穿过训练场,跑向队伍里。在一阵欢呼和鼓掌声中,球队队长将这枚足球交到了他手中。它是珍妮尔和全体队员给父亲带上太空的纪念品。

女孩们间满盈着一种前所未有的兴奋和期待,因为她们的这枚足球将飞上太空,即将成为伟大的人类成就的一部分。她们的生活、爱好与希望,也能够走出她们的小小世界,去人类能够到达的最高的地方。

航天探索往往会承载着比升空本身更重要的意义。小到承次身上随身携带的一朵莲花、女孩们送他的足球,大到有史以来第一个“平民航天员”、女教师克里斯塔原本计划的“太空授课”。人们希望这些代表个体的平凡日常,能够被赋予不平凡的意义。

这个难忘的夜晚,和那夜训练场的青草味一起,刻在了她的记忆里。这是珍妮尔最后一次见到她的父亲。

发射因为天气原因一再被推迟,终于被确定在1月28日早上。佛罗里达发射中心的温度在前一天夜里降到了零下;而那个小小的足球,在2000吨重的发射台上的挑战号航天飞机里,在航天飞机的太空舱里,在太空舱的一个小柜子里,在小柜子的一个黑色的包里静静地躺着。

11点39分,挑战者升空后的73秒。在 NASA 发射中心观景台上的珍妮尔一家,以及所有航天员的家属和工作人员们,还有全世界电视机前的上亿观众,亲眼看见了挑战者号在天空中划出了一个失控的轨迹,然后解体,化作滚滚浓烟。起因是火箭助推器密封环在低温下失效,热气泄漏导致悲剧发生。

宇航员鬼冢承次与母亲、妻子、两个女儿。图片来源:Lorna Onizuka

所有人的期冀、兴奋转为惊愕,然后是巨大的悲伤。7名航天员全数遇难。在前一秒,那个足球还是带着女孩儿们希望和祝福的纪念品。后一秒,它变成了遗物。

美国海岸警卫队从大西洋里拽出了120吨碎片,大概占整个航天飞机和火箭总质量的30%。后来的调查认为,航天员所在的太空舱并没有爆炸,保留了整体,只在降落在海面的时候遭遇了超过200G的巨大冲击力从而碎裂。而这个足球,是为数不多的完好幸存的东西之一。

事故发生半年之后,悲伤消弭,一切似乎都回到了正轨。NASA 在回访家属时,跟他们家提到了这个足球,并询问他们处置的办法。

“我不愿它呆在我们家地下室或者什么地方,作为遗物锁上一辈子。”珍妮尔的母亲说,“如果它能说话,我想,承次也愿意它们说点什么。”

这个足球被安放在了清湖高中入口对面的陈列柜里,和各类奖杯放在一起。学生和家长们(很多都是 NASA 家属)经过的时候,会看到它不起眼地缩在一个角落。然而十多年过去,它逐渐被后来者所遗忘,直到一位学生家长(也是 NASA 相关人员)偶然发现了这个落满灰尘的足球,并记起了它的来历。他随后联系了校长,希望更好地安置它——他们当年都曾亲眼目睹过这起悲剧。

如果说挑战者号给人们留下的除了悲伤还有什么,那就是在重重困难和疑问中,依然保留着探索的信念,还有普通人寄托的对太空的向往和祝福。而现在,是时候去为这个悲剧还愿了。

2016年1月28日——挑战者号悲剧过去的整整30年后——时任校长将它交给了航天员肖恩·金布朗,后者即将飞往国际空间站执行任务。10月,探险者49号成功发射升空,肖恩在清湖高中之上87千米的高空,与足球合影留念。这个老旧的足球仿佛一个褪色的时光机器,终于将挑战者号的灵魂,传输到了它曾经要去的地方。

足球在空间站度过了173天,绕地球飞行了3000多次,并于2017年4月平安落地。它再次回到了清湖高中,在一个小型仪式上被交还给了校长。这次,它有了它独立的展示柜,而人们必将更加清楚的铭记这枚曾经两次踏上太空之旅的足球。

图片来源:Mike Bollacke

而当年的足球队女孩们写在足球上的那句话,在早已斑驳的皮面上还依稀可见。看着这行略带笨拙的字迹,珍妮尔被封存已久的记忆忽地被打开,回到了那个充满着兴奋和期待的夜晚。她仿佛能再次闻到训练场上的青草香,看见朝自己跑来的父亲,还有挑战者号和它经历的一切。她再也无法抑制自己的泪水。

 “祝你们好运,航天员们!”(Good luck, shuttle crew!)

题图来源:Shane Kimbrough/NASA

The End

发布于2018-07-16, 本文版权属于果壳网(guokr.com),禁止转载。如有需要,请联系果壳

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社科硕士,博物馆爱好者,果壳作者

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