【地球演义】第七十三回 爬起来,走两步

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  奥陶纪宽阔明亮的陆缘海孕育了取之不尽的浮游生物资源,以之为食的固着滤食动物空前兴盛。它们挥舞着须腕,触手和鳃丝,贪婪地捕获着海洋的馈赠。但螳螂捕蝉,黄雀在后,这些数量庞大,行动迟缓的苔藓虫,珊瑚虫,腕足动物和双壳类软体动物本身成了上佳的营养来源。一些新的动物开始崛起,蹭着小步享用这些盒装美餐。

  之前介绍过寒武纪的棘皮动物,除了海扁果能够自由活动外,始海百合,海旋板,海蒲团和海座星走的也是固着滤食的路子(参见第四十回 绽放的奇葩)。到了奥陶纪,一些不甘寂寞的海座星翻了个身,口面朝下,原本用来运送食物的水管系统派上了新的用场,成排的细小管足从骨板的开孔中伸出来,用末端的吸盘牢牢吸住其他物体,拖着这些小怪物慢慢移动。

棘皮动物的演化谱系推测。按照这种理论,海座星(Stromatocystites)的后代演化出四个现存的类群:海参纲,海胆纲,蛇尾纲和海星纲。另一个现代棘皮动物类群是海百合纲。图片来源自网络。

海星的步带沟,管足和吸盘结构。虽然动作缓慢,但这些装备可以让海星自由攀爬到任何物体上。图片来源见水印。

  这些能够缓慢移动的新型棘皮动物继承了祖先的五辐对称,它们的身体也向着这五个方向延伸,而且重排了骨板,形成了位于中央的体盘和五条可以自由弯曲的腕(未来的一些种类可以长出几十条腕)。于是,一个我们熟悉的身影——海星,出现了。

奥陶纪的海星化石。图片来源自http://www.uky.edu/

  腕和管足的组合,赋予海星超强的活动能力(就是个不吐丝的蜘蛛侠啊),它们可以做出许多高难度动作,比如攀爬各种表面,通过狭窄的缝隙,或者捡拾抓握细小的物体。

这块化石上的海星正在攀海百合上荡秋千,这灵活性可不是盖的。图片来源自http://www.uky.edu/

  海星行动缓慢,不过这不是问题,因为它们的猎物基本上不会移动。海星吃东西的方式很简单粗暴:翻出胃来裹住食物,把半消化的流质吸入体内。这种吃相很原始,几乎只有口肛不分的扁形动物才采用这种体外消化。于是,海星索性把肛门也退化掉了,消化后的残渣直接从口中再吐出来。好吧,对于棘皮动物这样的奇葩门类来说,见怪不怪了。

  这招翻胃大法可以消化成片的珊瑚虫和苔藓虫。如果碰上腕足动物和双壳类,海星就用吸盘吸牢它们的两片贝壳,然后五腕发力,开始一场慢吞吞的拔河比赛,只要拉开一条缝隙,海星就可以注入消化液,然后欣然享用大餐,屡试不爽。

正在捕食文蛤的海星。可以看到腕下方的步带沟里,伸出白色丝状的管足吸住蚌壳。图片来源自网络。

长棘海星正在吞噬珊瑚虫,被吃空的珊瑚露出惨白的骨骼。能够消灭长棘海星的大法螺就成了珊瑚的保护神。图片来源自网络。

  细脚伶仃的海蛇尾几乎同时出现。它的体型很像海星,但腕更加细长脆弱,和体盘有明显的分界。腕上也没有管足和吸盘,它们踮着脚尖溜行,或者盘绕在海藻和珊瑚上。没有强大的腕和吸盘,海蛇尾对付不了带壳的猎物,它们只能当个海底清洁工,靠打扫残渣过日子。

奥陶纪海蛇尾化石。像是异界的舞者在跳着某种诡异的舞蹈。图片来源自网络。

  刺球一样的海胆也在奥陶纪的海洋中晃悠。它们全身的骨板愈合成了一个封闭的骨笼,上面布满尖锐的骨刺。这些骨刺可以活动,和管足配合,牵扯着在海底爬行。海胆的口器非常独特,叫做“亚里士多德提灯(Aristotle’s lantern)”,由几十块形状复杂的骨板嵌合而成,末端分出五瓣尖锐的牙齿,可以伸出口外刮食钙藻,或者啃咬动物残骸。

海胆的嘴,看上去挺凶残,那五片牙齿是亚里士多德提灯的末端。图片来源自网络。

亚里士多德提灯的全貌。海胆活着的时候上面附着有复杂的肌肉组织。图片来源自网络。

  海星和海蛇尾都是“做减法”(参见第五十四回 做加法,做减法)的高手,瘦骨嶙峋,苦涩干瘪,少有动物去打它们的主意。而海胆因为有利刺护体,可以放心大胆地在体内贮存养料。没想到4亿5千万年后,防线却被一种地栖灵长类轻易攻破,这些香甜肥美的刺球终于沦为裸猿的美餐。

鲜美诱人的海胆羹,原汁原味,连碗都省了。图片来源自网络。

一些海蛇尾的腕上还有分枝,仿佛是来自另一个世界的诡异生物。图片来源自网络

地球名片

生物分类:动物界-棘皮动物门-蛇尾纲

存在时间:早奥陶世 现代

现存种类:约2000

化石种类:约200

生活环境:海洋

代表特征:辐射对称,体盘与腕分界明显,腕细长,无步带沟,无吸盘

代表种类:筐蛇尾阳燧足

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