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【2018年物种日历】6月6日 蓖麻

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作为一名植物学吃货,有一个问题一直在困扰我——现在的孩子越来越怕接触野生的植物,更不会冒险去尝试龙葵的果实、酢浆草的叶子,因为怕有毒。问题来了,在我们童年的时候,会在野地里去寻觅所有可以吃的果子,并没有限制和规则。回头想想,能够平安长到成年,真是不容易。

但是,这种现象应该并非出于偶然。在人类的演化中,天生具有选择食物的基本准则,比如说,像蓖麻这样的果实,我们是断无可能去招惹的——不仅在果皮上有软刺儿,棕色底的种子上布满黑褐色花纹,这并不是一个可口食物应该有的外貌。


蓖麻的科学插画。图片:Franz Eugen Köhler / wikimedia

毫无疑问,伙伴们的经验、家长的教育、不同渠道来的警告整合起来,变成了我们最初的保命技能。但是自然缺失症严重的城市儿童,断无可能认识这些危险的植物。就好像被大家诟病的“生命前二十二年都不准谈恋爱,然后突然要在短时间内结婚生子”,这样的问题简直如出一辙。

真正因为蓖麻中毒的情况并不多,但最近有一些危险的误导,说蓖麻种子可以瘦身减肥、蓖麻种子可以抗癌。难道,是出现了新的蓖麻物种?


蓖麻是大戟科蓖麻属下的唯一物种。图片:wikimedia

独行侠冲出非洲

吃蓖麻种子中毒事件并不多,有一个很重要的原因,就是它们长相特立独行。蓖麻算得上是最好认的植物之一,因为它是单种属植物,整个大戟科蓖麻属就只有这一个物种,掌状的粗糙绿叶,布满软刺的果子,花纹满身的种子,成为蓖麻独有的身份特征。


蓖麻的果实(左)与种子(右)。图片:Robodoc & H. Zell / wikimedia

蓖麻的老家在非洲的肯尼亚和索马里。我第一次去肯尼亚的时候,看到路边大量的蓖麻,有种错觉,是中国人在这里种了搞创收。其实,那儿才是蓖麻的老家。

中国的蓖麻来源于印度,据说早在1400年前,中国就有关于蓖麻的记载,康熙字典里是这样提到蓖麻的:“据玉篇 (粱·顾野王撰),有蓖麻之名。”


蓖麻叶。图片:Maksim / wikimedia

蓖麻之所以能冲出非洲、走向世界,没有两把刷子是不行的。这种植物可以说浑身上下都是宝贝——蓖麻的叶子可以养蓖麻蚕;蓖麻的茎皮纤维可以造纸和编织绳索;蓖麻的种子富含,蛋白是优良的牲畜饲料;而蓖麻的油料在工业上有极其广泛的用途。不过让蓖麻声明远播的,还是它们的毒性。


茎条顶端红色的为雌花,较低位置黄色的为雄花。图片:Pethan / wikimedia

小说家的素材源泉

1978年9月的伦敦,天气已经转凉,阴冷的雨天中,拥挤的人们在安静地等待公交车。一位乘客突然感觉自己的小腿上传来刺痛。

在熙熙攘攘的人群中被伞尖刺中是件平常的事。然而没人会想到,这是一次谋划已久的暗杀行动。被刺中的人叫马尔科夫,当天就出现了不适症状,三天之后死亡。而在整个过程中,医生对此束手无策。这个刺杀事件成为很多小说家的灵感源泉。

在后来的调查发现,这次暗杀行动中使用了克格勃开发的暗杀武器,一把雨伞。当然,这把伞一点不简单,而是能射出子弹——那是一个大小如圆珠笔滚珠的空心球,在空心球打入人体之后,里面装的蓖麻毒蛋白便会释放出来。


说到雨伞、武器、暗杀,你或许会想到这个。图片:《王牌特工》 / imdb.com

进入人体的蓖麻毒蛋白有2~3小时的潜伏期,随后在7~8小时开始出现发烧、呕吐、肌肉疼痛和无力的症状,在36~72小时之后就会死亡。

蓖麻毒蛋白一种相当可怕的毒素,致死剂量通常只有2毫克,比眼镜蛇毒的致死剂量要低得多。这种蛋白质是通过抑制核糖体的活性使细胞失活,并最终导致人的死亡。

同时,这种蛋白质的性质相当稳定,在通常的碱性、酸性条件下都不会改变自己的性质和效力,实在是暗杀的不二之选。


被注入受害者体内的小子弹。图片:dailymail.co.uk

更要命的是,截至目前,人们还没有针对蓖麻毒素的有效解毒方法,只能通过催吐和缓解症状等处理方式来减轻中毒的影响。即便能够抢救回来,中毒者也会因为永久性的脏器损伤,痛苦终生。

但是,在很多地方的报道中,蓖麻又是作为药物和动物饲料的身份出现的。蓖麻到底毒还是不毒?

毒药变身救命药

除了剧毒的蓖麻毒蛋白,蓖麻种子中还有蓖麻碱、细胞凝集素等一众毒物好在这些毒物在蓖麻种子中的含量都不高,成人通常在吃下8粒以上的种子才会出现中毒现象;若误食种子过量(小孩2~7粒,成人约20粒)后,将导致中毒死亡。

蓖麻中含有大量的蛋白质,占到了蓖麻籽重量的33%~35%,是非常优良的饲料来源。只要排除了其中的毒素,就是良好的蛋白饲料。

除了蛋白质,蓖麻中还含有很多油脂,特别是蓖麻油酸,在所有植物油脂中显得特立独行。这种不干性的油经过简单的处理就能变成了干性和半干性油脂(干性油是在空气中易氧化干燥形成富有弹性的柔韧固态膜的油类)。蓖麻油一直在工业上有着广泛用途,各种涂料、内燃机的润滑油中都有蓖麻的身影。


蓖麻油。图片:biomed.md

对于爱美的朋友而言,蓖麻油胶囊不会陌生。这种号称是排毒养颜的神药,其实就是通过蓖麻油酸对肠道刺激,产生所谓的“排毒”效果,其实就是拉肚子。这种不正常的拉肚子可以带来短时间的脱水减重,甚至有排完毒一身轻的错觉,但实在不是一个值得提倡的做法。毕竟,破坏掉的肠胃功能,想要恢复也是一件难事儿


蓖麻也能长到小树般高。图片:Nolege / wikimedia

今天,我们对于蓖麻的认识正在逐渐改变,就连毒性很强的蓖麻毒蛋白,也有独到的作用。比如,把蓖麻毒蛋白与直肠癌单抗体连接制成免疫毒素,就好像为抗体导弹加上了一个强大的炸药战斗部;在抗体的引导下,蓖麻毒蛋白会进入直肠癌细胞,对其进行破坏,在这个过程中,正常细胞不会受到影响。

毒药变身救命药,估计蓖麻的老祖宗也想象不到会有这样的角色转换吧。

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让岁月凝结成文明,让我遇见你。2018年《物种日历》,每日零点,一同品鉴文明。

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