【2018年物种日历】11月30日 球蟒

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粉嫩嫩的小舌头,黑黢黢的豆豆眼,再配上肉呼呼的小嘟嘴……大家脑海里浮现出的是不是小奶狗的模样?

不过,今天的这条“小奶狗”可与你以往所见的不同,它乖巧又不乏野性,软萌又不失冷艳。它就是球蟒(Python regius)。

前方有蛇出没!

蛇恐预警!


球蟒近照。图片:Mark Johnson / NIS / mindenpictures

人家也是“滚滚”

1802年,英国动物学家乔治·肖(George Shaw)以Boa Regia之名对球蟒定名描述。四十多年后,法国动物学家杜梅里(André Duméril)在他的传世巨著《爬行纲通志》(Erpétologie Générale, ou Histoire Naturelle Complete des Reptiles)中对球蟒的属级分类和种本名词性进行变更,才有了沿用至今的学名。


球蟒原始描述中的配图 。图片:General Zoology, or Systematic Natural History(1802)

在受到惊扰时,球蟒往往会以头颈部为中心,将身体盘成球状,这也是它名字的由来。


“你看不见我看不见我。”图片:Michel Gunther / Biophoto / mindenpictures

除了常用的“ball python”外,球蟒还有一个英文名叫做“royal python”,它源于种本名的拉丁词源“regius”,意为“王室的、皇家的”。传说古埃及托勒密王朝的末代统治者克利奥帕特拉(Cleopatra)会将球蟒作为手镯佩戴于腕间,而据传,这位极富传奇色彩的“埃及艳后”最终也用一条毒蛇结束了自己的生命。

不过历史的迷云疑点重重。埃及并非球蟒的自然分布地,没有文字和实物能够佐证克利奥帕特拉的这种特殊癖好,而她的死因更是扑朔迷离。历史的真相恐怕早已湮没于尼罗河畔的滚滚黄沙之下。


伊丽莎白·泰勒(Elizabeth Taylor)饰演的“埃及艳后”形象深入人心。图片:Cleopatra(1963)


蛇形“手镯”。图片:Steve Hooton / Flickr

蛇界寿星

球蟒广泛分布于非洲撒哈拉沙漠以南的西部和中部地区,喜栖于稀疏草原和开阔林地。白天,它们蛰伏于哺乳动物废弃的洞穴或其他隐蔽地以躲避太阳的炙烤,待到夜幕降临而大地尚有余温时,才外出活动。

野生球蟒的底色呈黄褐色或深褐色,头背黑褐色;两侧自吻端至颞[niè]部(相当于人“太阳穴”附近),各有一道黑褐色纵纹“穿”眼而过;身体背部具有不规则的斑纹及斑点;腹面呈污白色,有少量的深色斑块。


球蟒头部特写。图片:Rainer Altenkamp / wikimedia

如果有人说你“腰细似蛇”,可一定记得问清楚是哪种蛇,毕竟蛇类中还有像球蟒这样体型短粗的选手。球蟒是蟒属中体型最小的成员之一,全长0.9~1.4米,最大记录为1.82米。和其他蟒蛇一样,雌性因负担生殖使命,所以体型略大于雄性


左边雄性是体色变异的个体,娇小的它“害羞地”把头埋了起来。图片:worldofballpythons.com

球蟒两性对食物和生境选择也有所分化。雄性和幼年雌性常在矮树、灌丛间寻觅巢穴中还不善飞的雏鸟,而体型较大的成年雌性则多在地面活动,主要以啮齿类等小型哺乳动物为食。这种两性或不同年龄阶段间的生态位分化在动物界非常常见,这能够减少种内对食物及空间的竞争,更有利于种群的扩张


野外生境中的球蟒。图片:petponder.com;huffingtonpost.ca

在野外,由于种种不确定因素的影响,球蟒的自然寿命大多在8~15年间。人工饲养条件下环境相对优渥,寿命会有所延长,饲养得当的话可达20余年。球蟒最长寿的纪录来自美国费城动物园饲养的一条活祖宗级“老太太”,自1945年入园到1992年寿终正寝,它共存活了47年零6个月,是已知蛇类中最长寿者,也刷新了人们对蛇类寿命的认识。

孵蛋也能瘦身

每年雨季结束后(通常在10月),球蟒逐渐进入发情期,雄性开始废寝忘食地寻觅配偶。当发现目标后,它会先试探性地缓慢接近;倘若对方没有表现出强烈的抗拒,它便会爬到雌性背上,尾部彼此缠绕并用泄殖腔两侧的残足频频抓挠,诱使雌性将泄殖孔张开;最后,雄性会将一侧的半阴茎(有鳞类特有的交接器官)插入雌性泄殖腔。整个交配过程可持续数小时甚至数日


交配中的球蟒。图片:worldofballpythons.com


作为演化的证据,球蟒泄殖腔两侧还保留着刺一般的残足。图片:thegreenes.org;Ingo Arndt / mindenpictures

大约在交配完成的50天后,雌性开始准备在温、湿度适宜的环境产卵,一次可产下4~6枚,多者可达十几枚。卵的大小与产卵数量呈反比,通常如鸭蛋般大。

与大多数蛇类不同的是,蟒蛇中的许多种类具有护卵行为,雌性产完卵后并不会立即离开,而是将卵环抱于身体中央,直至孵化出幼蛇为止。在为期大约两个月的孵化期内,雌性不食不动,完全依靠此前存储的能量过活。不仅如此,在环境温度较低时,雌性还会通过节律性的肌肉收缩产生热量


正在孵蛋的雌性。图片:Daniel Heuclin / NPL / mindenpictures

在对澳大利亚的地毯蟒指名亚种(Morelia spilotes spilotes)的研究中发现,雌性在孵化期的肌肉收缩频率在每分钟50次左右,可将孵化温度升高至比环境温度高7℃左右,耗氧量更是达到静息时的22倍。这无疑是对体力的巨大消耗,因此在孵化结束后,雌性的体重通常会减少四分之一甚至更多

球蟒不是想养就能养

娇小的体型驯良的性情,令球蟒成为最适宜饲养的宠物蛇类之一,而样式繁多的花色更是令它风靡全球。它就像繁育者手中的颜料,在有意、无意的配比后得到了预想中或意想不到的图案。据“World of Ball Pythons”统计,截止目前,全世界已经报道的球蟒变异类型达到了6632种,这一数字还会随着新突变基因的出现而成倍增加。


各种体色变异的球蟒。图片:Michel Gunther / Biophoto / mindenpictures

虽然现在球蟒的人工种群数量已非常庞大,但每年仍有约1~2万条野生幼蛇由多哥、加纳和贝宁等西非国家出口到世界各地。为保证国际贸易不会威胁到野生种群的生存,球蟒被列入了《濒危野生动植物种国际贸易公约》(以下简称为《公约》)附录Ⅱ,跨国贸易将受到管控


因宠物贸易在法国海关处待检的球蟒。图片:Cyril Ruoso / mindenpictures

中国是《公约》缔约国,将依据《公约》内容对野生动物及其制品的进出口贸易进行管理。另根据《林业部关于核准部分濒危野生动物为国家重点保护野生动物的通知》,中国大陆地区将《公约》附录Ⅰ和附录Ⅱ所列非原产我国的所有野生动物,分别核准为国家一级和国家二级保护野生动物。所以,目前在中国大陆未经许可私人饲养、买卖球蟒是违法行为。对于这种软萌似奶狗的小蛇,大家还是看看就好。

但或许在不久的将来,有关部门会逐步放宽具备合法来源球蟒的饲养限制,让这一风靡世界的宠物蛇以合法的身份进入我们的生活。

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