【2019年物种日历】5月1日 草地铺道蚁

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如果你在公园边或者草地上行走玩耍,很多时候会发现有一些蚂蚁聚集在一起,黑压压的一大片。恭喜你,你极有可能正在观看一场铺道蚁(Teramorium)家的“直播”——这也许是一场饕餮盛宴,也许是两个巢穴之间的一场战争,也许是它们正在放飞王子和公主……


正在享用蜂蜜的草地铺道蚁。图片:Fractality / flickr

它们近在身边

在中国,分布最广的铺道蚁是草地铺道蚁T. caespitum),它也是铺道蚁家族中最典型的(模式物种),几乎遍布中国。这些黑褐色的蚂蚁通常只有三毫米长,即使营养状态好一些,也只有四毫米的样子,非常不起眼。工蚁只有一型,没有大小分化;没有兵蚁。(蚂蚁是真社会性动物,通常有蚁后、雄蚁、工蚁、兵蚁的分工。)


草地铺道蚁的工蚁。图片:冉浩

简·多布萨思科(Jan Dobrzañski)等曾经试图研究草地铺道蚁的工蚁是否在行为上有不同分工。研究结果显示,工蚁们似乎都是多面手。正在建巢的工蚁如果发现同伴运来了食物,会丢下手上的工作,前来帮忙;当巢穴遭到严重破坏时,那些外出觅食的工蚁也会丢下食物,先参与巢穴的建设。

草地铺道蚁在土中营巢,也喜欢在石块下、石隙里或砖缝中安家。它们的巢穴规模可大可小,其中能有数千甚至近万只个体,但蚁后一般只有一两只。巢穴外经常堆放着新翻出的土壤,围绕着巢口,就像小火山。一般一个巢穴有若干巢口,巢口直径1.3~1.5毫米,巢穴的地面控制范围为一到几个平方米。


一个草地铺道蚁的巢口。图片:冉浩


再来看一个特写。图片:冉浩

草地铺道蚁在自然环境中并不占优势,但它们在人类环境中的适应性却非常强。在新建的小区,当原先的土壤环境被破坏,所有蚂蚁被剿灭后,草地铺道蚁往往第一个来到这里,接管土地。因此在频繁施工的地段,如果有一种蚂蚁存在,往往就是草地铺道蚁。此外,它们在农田等人造环境中也非常常见。

能单枪匹马,也能团队制胜

草地铺道蚁的力气很大,远胜近亲,甚至比体型稍大的对手也要强上一分。这种大力可能来自它们粗壮的六条腿

当它们设法举起一个重量远超自己的重物(比如食物)时,它们会用口衔起物体,试着举起来;如果食物太重了,自己往往反被掀起。这时,两条前肢还抓着地,但另外四条腿——中足和后足——则到了空中,挥舞着寻找一个合适的着力点,一旦抓到什么东西,它们便有很大机会六肢用力,将重物举起来。这个过程可能只需五到十五秒。


制服肥虫不在话下。图片:冉浩

如果遇到单个蚂蚁处理不了的情况,它们会返回巢穴寻找帮手。这些应召的“帮手”会跟着“领队”(leader)出发,在后者的带领下寻找它回来时留下的气味标记。这通常需要花些时间,有时甚至会花上十来分钟才能找到来路。如果时间拖延过长,帮手们可能会返回巢穴,此时领队就要再找帮手。

一旦领队找到来路的气味标记,很快就能带领帮手们沿原路返回,找到食物。这种存在“领队”的情况在蚂蚁中并不少见,但在铺道蚁中极为突出,它们的“领队”能够迅速集结起大队人马

把食物运回家,或者藏起来

草地铺道蚁是杂食性蚂蚁,以植物碎屑、小型植物种子和小型节肢动物尸体为食,当然,还有人们丢弃的各种垃圾。

一旦找到食物,草地铺道蚁会一起将食物举起并运回;如果食物过大,也会先将其分解成小块,以增加运输的效率。回巢的路途往往不会有太大波折,但问题在于“进门”

有时候,它们需要在洞口周围绕上很久才能找到洞口,并把食物运进去。如果洞口太小,它们就会换个洞口或者把食物进一步分解——当然,如果不太难,也可以拓宽洞口。研究发现,找到合适洞口所需的时间会随着外出经验的积累而缩短,这说明草地铺道蚁有一定的学习能力,并且能记住各个洞口的大概情况。

当食物过大,而且离巢穴很近时,铺道蚁则会采取另一种策略。它们会用土粒将食物覆盖起来,以防止被鸟类、流浪猫或者其他动物发现。它们甚至能够将一个完整的桃子或者鸡翅用土完全包埋起来。这种行为在其它蚂蚁中是比较少见的。


这只桃子几乎完全被草地铺道蚁掩埋起来了,只露出一角,其工作量不亚于我们堆起一座小山。图片:冉浩

生命不止,战争不休

与很多蚂蚁一样,草地铺道蚁热衷战争,尤其是当旁边还有另一窝草地铺道蚁的时候。它们队伍整齐地开赴战场,然后密密麻麻纠缠在一起,黑压压的一层覆盖战场,很有特色。


草地铺道蚁一次小规模的聚众斗殴。图片:冉浩

在局部,所有战斗秉持的原则都是以多打少、分割包围。工蚁们会用上颚和对方角力,攻击对方的触角、腿、腰(结节)等薄弱处,并试着用自己尾部的蛰针给对方来上一剂毒液——当然还要留心自己不要挨上一针。


一次典型的围攻。图片:冉浩



上图为铺道蚁强健的上颚;下图可以看到尾部的蛰针。图片:Michael Branstetter / antweb.org

通常,战争可以持续几个小时甚至更久,直到一方无力为继,被推回到洞口采取防御策略为止。

战争结束后会留下一地的尸体。草地铺道蚁会打扫战场。工蚁的尸体不会被取食,反而是被丢得远远的。这是一个好习惯,不仅可以减少疾病感染的风险,也不会把贪图尸体的掠食者吸引到巢穴附近,平白增加活着的蚂蚁外出的风险。

婚飞大事

婚飞是蚂蚁世界的另一件大事。成熟的草地铺道蚁巢穴每年都会产生一批有翅膀的繁殖蚁——也就是王国的公主与王子。它们拥有宝贵的翅膀,可以上天交配。交配完的雄蚁很快就会死去,雌蚁则要独自去开创新的王国。它们寻找合适的地方落地,挖掘土壤,形成小小的巢室,并把其封死,将自己藏起来。在那里,雌蚁会折断翅膀,利用自己身体储存的营养哺育第一代工蚁。


日本弓背蚁(Camponotus japonicus)的婚飞,一只雄蚁从洞穴里爬了出来。图片:冉浩

当然,事情并不像说的那么轻松,过程中风险重重。无主的土地很难找,那些土地上原来的蚂蚁们,会极度亢奋地到处追捕这些创业者,以防它们形成势力,威胁自己在这片土地的统治权。

同时,这些初来乍到的新蚁后也是良好的食物。哪怕同样是草地铺道蚁,“地主”也不介意大开杀戒,它们并不会把死去的蚁后当作猎物抬回巢穴,而是就地处理——直接从新蚁后的肚子下口,咬开腹部的体壁,取食其中营养丰富又鲜美的卵巢。

即使是第一代工蚁出世后,仍不能算安全。一旦被强大的对手捕获,它们很可能寻踪追迹,摸到新巢穴的藏身之处,然后将其彻底铲除。

经历重重险阻,能够成功建立巢穴并繁盛起来的蚁后,不足百分之一。

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