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“抗抑郁酸奶”:科技报道如何左右科学的未来
设计师巴伦在表演他关于未来生物技术的设计作品:用简单的设备合成一种新型细菌,并产生所谓“百忧解酸奶”。这个作品伦本欲引发人们对合成生物学前景展开严肃思考,然而经过网络及媒体的夸大宣传,最后被讹传为科学家真的研制出具有抗抑郁功能的酸奶。(图片:gizmodo.com)

设计师巴伦在表演他关于未来生物技术的设计作品:用简单的设备合成一种新型细菌,并产生所谓“百忧解酸奶”。这个作品伦本欲引发人们对合成生物学前景展开严肃思考,然而经过网络及媒体的夸大宣传,最后被讹传为科学家真的研制出具有抗抑郁功能的酸奶。(图片:gizmodo.com)


(文 / Christina Agapakis)几个月前,设计师图尔 • 凡 • 巴伦(Tuur van Balen)在一场展会上,演示了他的一个设计作品: 巴伦凭借网上有关发现及合成 DNA 序列的资料,用一些日常工具,还有从 eBay 上买来的设备,生成了一种新型细菌,并让这种细菌制造出了 “百忧解酸奶”(注:百忧解[Prozac]是一种抗抑郁药的药品名)。当然,这只是一个艺术创想,巴伦其实并没有真正合成这种酸奶,但这无疑对今时今日的生物设计提出了若干重要问题。

为此,我写了一篇评论文章,然而在网络编辑和转载过程中,文章的主题被人曲解为 “生物黑客行为其实并不遥远”。就像玩 “传话” 游戏一样,文章中的设计师巴伦,最后变成了一个站在生物合成研究前沿、仅用 860 个 DNA 碱基对,用短短 5 天时间就制造出了百忧解酸奶的科学家(实际上如果真要制造这种酸奶,需要大量的酶共同作用,每种酶都意味着独特的数千个碱基对)。

为何一个呼吁我们严肃思考合成生物学前景的艺术作品,会变成如今这样,让人们觉得合成生物学做什么都是有可能的? 我想大概是因为人们早已习惯于置身各种各样有关 DNA 和基因的科学宣传之中,从 “耳屎的基因”、“老年痴呆症的基因” 到 “人类惯常行为的基因”,习惯于听闻这种研究又取得什么突破性的神奇成果,以至于不假思索地相信,所谓 “百忧解基因” 能制造 “抗抑郁酸奶”。

过度宣传和过分乐观于基因序列与合成基因科学所蕴含的可能性,已经使人们对 DNA 的功能产生了过大期待,模糊了科幻和科学的界限。研究人类基因序列,是为了了解自己的身体、消除病患和进化的谱系, 但探索得越多、越深入,得到的往往还是迷惑和矛盾。细胞蕴含的学问是如此复杂,远不是一句 “得到了 OOXX 的基因,于是……” 就能解决的。

这种夸大宣传,在研究的方方面面都播下了一种种子,德州大学生物工程学家安迪 • 埃林顿(Andy Ellington)称之为合成生物学 “集体幻想”。40 年前,合成生物学脱胎于基因工程学和生物技术自立门户,宣称总有一天我们坐在电脑前,就能指挥细胞做这做那、编译 DNA 并且得到反馈。40 度春秋轮换,合成生物学成果显著,利用设计出的遗传途径,实验也变得更加简单便宜。但尽管如此,我们还远远达不到在基因层面进行合成这样神奇的效果。能为大量的 DNA 排序,不代表这就能自动地 “翻译” 出这些 DNA 是做什么的; 同样的,能合成整个基因组,不代表我们就能从无到有制造一个生命。现在的生物技术应用大放光彩,未来还有近乎无限的可能性,但这并不表示将来的研究就是一条坦途,能达成某个特定的目标。 而对前景的预判,显然会影响到当前有限研究资源的分配问题。

埃林顿还提出,对基因科学的过度宣传还会导致过多的规范和限制,尽管合成生物学目前只算是画了一个大饼。过多的规制会影响研究环境,夸大的宣传也会对应用型研究的投资产生威胁,比如生物燃料和清洁能源领域。合成生物学夸下海口能找到 “基因万灵药”,却影响了我们从虚实两个方面,对新生物科技的风险和收益、潜在功用和长期稳定性的判断。

科幻小说、科学新闻和应用型科研是互补的,共同激发了我们对未来世界 “是什么样” 以及 “应该是什么样” 的想象。像巴伦这样的艺术家和设计师,用设计作品的方式来展示未来的生物科技,将如何影响我们的日常生活。这些设计与科学新闻一样,为我们展现的是未来的科学图景,吸引人们一同来探索和质疑,技术在生活中应当扮演的角色,帮助创造安全、有益和公平的技术环境,而不是为某种研究计划摇旗呐喊。

对于这类展望未来的工作,设计师应当考虑自己的作品从创意到二次传播这一完整生命周期; 科学家和工程师则需糅合研究对象涉及的技术、环境、社会和道德因素; 科技记者和博主则需要认识到,他们笔下的新闻和故事对技术进步造成的影响。

当我们报道一项新的研究和技术时,不仅在描述已知的过去,也在构筑未知的将来。



【编译说明】
编译自 Popular Science 网站专栏文章:

作者 Christina Agapakis 是加州大学洛杉矶分校合成生物学博士后研究员,她在科学博客网站 Oscillator 撰写与生物、工程、生物工程等有关的博文。 原文发布时间为 2012 年 3 月 6 日。

英文原文:请看这里
文章题图:depositphotos.com
内文图片:Gizmodo
The End

发布于2012-03-19, 本文版权属于果壳网(guokr.com),禁止转载。如有需要,请联系果壳

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Argus

法学学士

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