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恐鸟灭绝,凶手真的是人类

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DreamRider 发表于  2014-03-28 11:54

几百万年以来,九种不会飞的大型鸟类在新西兰繁荣发展,它们统称“恐鸟”(Dinornithiformes)。然后,大约600年以前,它们突然灭绝,恰好赶在13世纪人类第一次到达新西兰的时候。长期以来科学家们想知道,在恐鸟衰亡过程中,智人的猎捕扮演着什么样的角色。我们的存在是导致这些巨型鸟类陷入绝境的唯一原因吗?又或者说,由于疾病和火山爆发,它们已经走上了灭亡的道路呢?

而今,对恐鸟化石进行的一项新的遗传学研究指出,人类的确是造成这种鸟类灭绝的唯一“凶手”。这项研究补充了一个长期争论的话题:过去人类的生存和捕猎动物的方式是可持续的呢,还是应该为大量物种的灭绝而负责呢。

20世纪初,奥古斯塔斯·汉密尔顿(Augustus Hamilton)用重建的恐鸟模拟出的人类捕猎恐鸟场景。图片来源:Augustus Hamilton/ 维基百科

“关于人类导致灭绝,论文提出了很有说服力的实例,” 卡勒斯·拉鲁扎-福克斯(Carles Lalueza-Fox)在西班牙巴塞罗那进化生物研究机构工作,她并没有参与这项研究,她说,“灭绝并不是长期的、自然的衰退结果。”

9000到13000年前人类开始遍布世界各地,几乎与此同时许多巨型动物——猛犸、乳齿象、恐鸟——也开始绝灭。这是什么原因导致的?科学家们对此进行了长期的争论。通常,在人类到达它们的栖息地之后不久,这些动物就消失了,这使得一些研究者认为人类的过度捕猎导致了它们的灭绝。但是另一些科学家也指出了一些自然因素,比如火山喷发、疾病以及末次冰川期结束时的气候变化,这些都可以作为导致这些物种灭绝的关键因素。研究者认为,恐鸟是一个特别有趣的特例,因为它们是最后消失的巨型物种,而且它们灭绝的时期也非常晚,气候变化已经不能够再作为其中的一个诱因了。但是,正如前不久一篇论文里提出的,有没有可能是别的自然原因让它们走上了灭亡之路?

哥本哈根大学的进化生物学家莫顿·艾伦托夫特(Morten Allentoft)对这个假说表示怀疑。考古学家们都知道,首先定居新西兰的波利尼西亚人不管长到多大的恐鸟都照单全收,连鸟蛋也不放过。不同恐鸟物种从12kg到250kg大小不等,因此这些鸟——在人类到来之前从未见过其他陆生哺乳动物——可以提供大量的食物。“你能够在考古挖掘坑里看到成堆成堆的恐鸟骨骼,” 艾伦托夫特说,“如果人们不管恐鸟的年龄段如何,一律大开杀戒,那它们完全没有存活的希望。”

艾伦托夫特和他的同事们提取了281只恐鸟个体的古DNA,来自4个不同物种,其中包括Dinornis robustus(最高的恐鸟,肩高2米,能吃到地表以上3.6米的叶子),并利用碳同位素测年法,着手研究恐鸟在过去4000年中的遗传和种群历史。这些恐鸟化石来自新西兰南岛的5个化石坑,年代跨度从602年到12966年。研究者们分析来自这些骨骼的线粒体DNA和核DNA,并用于检测四个物种的遗传多样性。

四种恐鸟的体型比例示意图。1:Dinornis novaezelandiae,约3米高;2:Emeus crassus,约1.8 米高;3: Anomalopteryx didiformis,约1.3米高;4:Dinornis robustus,约3.5米高。图片来源:Conty/ Wikimedia Commons.

通常来说,物种灭绝事件能够在物种的遗传史中表现出来;当一个物种的数量缩小时,他们就失去了遗传多样性。但是研究者通过分析,没有发现任何迹象表明恐鸟的种群数量濒于崩溃。事实上,科学家认为,正相反:过去的4000年中,恐鸟的数量在他们灭绝之前一直处于稳定的状态,相关论文前不久在美国国家科学院院刊(PNAS)上发表。D. robustus 的种群数量在波利尼西亚人到来的时候甚至还在缓慢的增长。但不到两百年之后,这种鸟类已经消失了。在它们的基因中,没有任何痕迹能表明它们即将灭绝。艾伦托夫特说,“一瞬间恐鸟还在,下一瞬间就没了。”

特雷弗·沃西(Trevor Worthy)是澳大利亚阿德莱德的福林德大学的进化生物学、恐鸟研究专家,他说,论文中提供了“令人印象深刻”的证据,表明了人类是导致了恐鸟灭绝唯一因素。“不可避免的结论显示,这些鸟并没有‘衰老’,没有进入它们种系的衰退期。相反,在人们遭遇并消灭它们的时候,恐鸟的种群状态还相当健康强壮。”尽管如此,他还是觉得,就算是艾伦托夫特团队的“严谨的数据”可能也不会为这场争端——人类在恐鸟灭绝中的作用——划下定论,因为“总有些人坚持一种信念,觉得人类不会”做出这样的事情。

编译自:Virginia Morell. Moas Driven To Extinction By Hunting, Birds' DNA Shows.huffingtonpost.com
文章题图:Heinrich Harder/维基百科

 

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热门评论

  • 2014-03-28 12:57 鸢尾藤

    更可怕的是 人类灭绝的不止是恐鸟

    [10] 评论
  • 2014-03-28 12:35 白鸦

    呵呵,索耶在他的尼安德特系列里可是用一大堆漏洞百出的理论大肆宣扬狩猎文明几乎全方位强于农耕文明来着,这也是我为什么一直黑索耶的因素之一,另外一个原因当然就是打着科幻的旗号宣扬神创论啦

    [6] 评论

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