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开普勒望远镜发现古老太阳系“副本”

天文学家发现一颗恒星拥有至少5颗类似地球的行星,而且这个系统相当古老——年龄比太阳系多出一倍有余。图片来源:Tiago Campante/Peter Devine

天文学家仔细梳理了开普勒望远镜(Kepler)4年多的观测数据,发现一颗年龄高达112亿年的恒星,拥有至少5颗地球大小的行星。

英国伯明翰大学的研究员蒂亚戈·坎潘特(Tiago Campante)领导了这个研究项目,美国爱荷华州立大学物理及天文学教授史蒂芬·卡瓦勒(Steve Kawaler)参与了这项研究。

这颗恒星名为开普勒444,比我们的太阳小25%,距离地球117光年。天文学家发现,它至少拥有5颗行星,大小都介于水星和金星之间。这些行星距开普勒444都极近,用不了10天就能完成一圈公转。在这么近的距离上,这些行星的表面温度要比水星高得多,因此不适合我们所知的生命生存。

卡瓦勒说,开普勒444相当明亮,用双筒望远镜就能够轻易看到它。

卡瓦勒在研究团队中所做的工作,是利用星震学(stellar seismology)来测定开普勒444的大小。为了完成这项工作,卡瓦勒及其同事仔细研究了在这颗恒星内部传递的声波。这些声波会影响这颗恒星的温度,使得它的亮度发生脉冲式变化。这些变化为这颗恒星的直径、质量和年龄提供了线索。

美国航空航天局(NASA)的开普勒望远镜对恒星亮度的这些变化提供了高精度的测量。这正是开普勒望远镜的主要工作:持续不断地监测恒星亮度的变化,一旦有行星从恒星前方经过,就会遮挡部分星光,导致恒星亮度发生变化。

卡瓦勒指出,“这是银河系里最古老的行星系统之一。”相比之下,太阳系的年龄只有大约45亿年。“开普勒444是银河系的第一代恒星。这个行星系统告诉我们,早在我们的太阳系形成前70亿年,行星就已经在恒星周围形成了。从很久很久以前开始,恒星周围存在行星系统,就是我们银河系里的普遍现象了。”

“这一发现还有着极为深远的影响,”坎潘特说,“现在我们知道,在宇宙138亿年的历史当中,绝大多数阶段都有地球大小的行星存在,这可能为银河系中存在古老的外星生命打开了可能性。”

相关论文于1月27日发表在《天体物理学报》(The Astrophysical Journal)上。(编辑:Steed

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发布于2015-01-28, 本文版权属于果壳网(guokr.com),禁止转载。如有需要,请联系果壳

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