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公众害怕化学?其实是科学家想多了

enirehtak/译)每当一知半解的“专家”在大众媒体上大谈“化学物质”的危害时,化学家们免不了要叹息——在他们看来,公众总是会对化学产生各种各样没有道理的怀疑和恐惧,许多化学家也理所当然地认为这是对它们职业的攻击。

这种“大众观点”听起来的确让人伤心,但它们其实大多都只是传闻和猜测而已。若想知道公众的真实想法,我们需要的是硬数据。最近,英国皇家化学学会(RSC)就联合民调机构TNS BMRB针对公众对化学的态度进行了调查。调查结果令人感到意外——公众其实并不讨厌化学家,也不讨厌化学,他们只是单纯地对这方面没有什么了解而已。

公众如何看待化学?

调研人员走遍整个英国,共进行了2000多次面对面访谈及8次研讨会,得到的数据样本量大,质量也有保障,这让我们可以较为客观全面地了解公众对化学学科、化学物质及化学家的看法。

在调查进行之前,研究人员事先收集了RSC成员对于“公众如何看待化学”问题的看法。这些专业人士当中有许多认为化学家不受重视、不被信任,且常遭受污蔑。他们还认为,这都是无知的公众受制于“化学恐惧症”的结果。

但他们其实想错了。调查结果显示,大多数人对于化学的态度其实相当中立,当然这主要是因为他们几乎对这个领域完全没有了解(而这并不是他们的错)。在受访民众当中,有25%的人表示对化学“没有任何兴趣”;一半以上的人感觉自己对这个领域了解太少;约有一半的人表示,在谈论有关化学方面的话题时“完全没有信心”。在其他学科领域方面,人们也曾进行过类似的调查,但化学在这些方面的结果显得更惨淡一些。

显然,如果人们对化学完全不了解,就他们就很难与之建立什么联系。然而,一旦告诉他们有多少种应用技术都起源于化学学科时,大多数人都会对化学产生相当积极的态度。

而且与很多化学家的猜测不同,只有19%的受访者认为“所有的化学物质都危险且有害”,而且在这部分人当中,也有半数承认总体来讲化学带来的益处要超过它的危害。

公众对化学家、化学学科及化学物质也持有不同的态度。一方面,他们会担忧食物中出现“有毒物质”,而另一方面,他们其实又普遍觉得化学家值得信任。并且,他们对化学的认识还是比化学家的预期要好一点——约60%的人都知道,我们身边的一切都由化学物质构成;约70%的人也认同,几乎所有东西(比如说水)都具有潜在毒性,而这取决于摄入剂量的大小。

调查人员提到,当人们对“化学物质”表示担忧时,他们仅仅是想简略地用这个词来指代“可能产生危害的毒性分子”。可以理解,化学家们常常会看不惯这种做法,并迫切地想要纠正这种不准确的词语使用。不过,当他们真的这么做时,公众却会觉得这些专家是在“居高临下”地“卖弄学问”,在讨论到食品安全之类问题时尤其如此。

保持积极

上面的这些调查结果显示,在与公众打交道时,专业人士们其实往往搞错了目标。与其耗费精力去和负面态度作斗争,还不如首先解决公众对化学认识缺乏的问题,多为自己所在的专业宣传代言。

而若想要与公众更有效地互动,也需要寻找更加合适的方式。若是用说教的语气,或者根本不去理会人们的忧虑,这样只会加深人们的成见,让他们对化学彻底失去兴趣。

同时,也很有必要告诉大家,化学家的工作职责是什么。在这次调查中,很多参与者起初都把“化学家”理解成类似药剂师的职业了,也正因此,他们才获得这么高的信任度评价。而当人们进一步了解化学家时,信任度并没有下滑——事实上,他们当中很多人都想要更加深入地了解这一职业。化学家们可以稍稍松口气了,公众对他们还是挺感兴趣的,他们并不会想当然地认为化学家很无聊,或者很危险。那些不愿意露面的化学家们其实也应该时不时地“冒个泡”,与公众进行互动。

然而,该如何选择互动的人群呢?对于那些喜欢下意识去谴责一切现代技术的人,无论你费多大工夫,转变他们的观念都相当困难。而那些有科学头脑的人们则早就主动参与到了这类活动当中了。因此,我们应该把重点放在态度中立的公众身上。

 我们的目标主要并不在于鼓励更多人加入化学大军,而在于逐渐提升公众讨论化学问题时的知识水平。也许化学家们无法赢得所有人的掌声(哪有这么完美的人呢?),但值得肯定的是,他们其实并没有被公众厌恶。因此,行动起来吧,化学家们!(编辑:窗敲雨)

The End

发布于2015-06-09, 本文版权属于果壳网(guokr.com),禁止转载。如有需要,请联系果壳

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Mark Peplow

科学记者

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