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妈妈,我不长牙了

宝宝长牙了,对妈妈来说,是一件十分欣慰的事。但是,这在大象妈妈的心里,可能是另一种滋味。一头长有漂亮象牙的大象,等待它的很可能是先被弄死、再被砍脸、最后被取走象牙的下场。

贪婪而残暴的人,已经杀死了无数头长有象牙的大象……但是近些年,人们发现越来越多的大象——不长象牙了。

如今,象妈妈似乎可以松一口气了,因为很多象宝宝都不长牙了。图片来自网络

1977年到1992年,在非洲南部的莫桑比克,历时15年的内战造成了无数人的伤亡,当地90%的大象也惨遭毒手,它们要么因为象牙的暴利被屠杀、要么被宰了给士兵们充饥。在戈龙戈萨国家公园里,那些幸存下来的、现已迈入老年的老象身上有一个特点——它们很多都没有象牙。

在没有盗猎的自然环境下,只有2%至4%的雌性非洲象不会长牙。然而,最近的统计数据显示,在内战结束后出生的雌性大象,有三分之一都没长象牙【1】。“在戈龙戈萨国家公园里,53%的成年雌性大象、35%的新生雌性大象都没有象牙,”研究大象的生物学家乔丝·普尔(Joyce Poole)说道【2】

不仅仅是莫桑比克,在南非的阿多大象国家公园,很多大象也不长象牙了。21世纪初,那儿的174头母象里,没牙的比例竟高达98%【1】。没牙母象的数量似乎正在增加,在其他地方比如赞比亚、坦桑尼亚和乌干达,也都能观察到这一现象。

戈龙戈萨国家公园里的象妈妈和象宝宝,图:gorongosa.org

为什么没牙的母象会越来越多?

在阿多大象国家公园,如果前方出现几只没有象牙的大象,人们远远望去就能猜出是母象。

一般情况下,在相同的年龄,公象的象牙比母象的更大、更重,所以遇到偷猎者时,公象首当其冲。但是,一旦大象被大规模地捕杀,偷猎者就会开始对母象虎视眈眈。“偷猎者会选择性地捕杀那些长了象牙的母象,没牙的母象则逃过一劫,这些幸存下来的没牙母象生育了更多没牙的后代,” 乔丝解释道。

对比非洲象,亚洲象不长象牙的情况似乎更明显。亚洲有些地方也有非常长的因为象牙暴利而屠象的历史。另外,长牙的亚洲象还会被抓去干活,这也可能导致更多的亚洲象不长象牙。“如果你看亚洲象,母象完全没有象牙。要是看不同国家的不同亚洲象象群,你会发现,大多数公象也常常没有象牙,” 乔丝说道。

没牙的象妈妈通常更有可能产下没牙的象宝宝,这容易理解。但是,如果长出象牙这一特点和X染色体有关,而公象的X染色体从母亲那儿获得,那么,这么多没牙母象生出的儿子也应该是没牙的。但是,在阿多大象国家公园,在没牙的母象越来越多的同时,几乎所有的公象都长着象牙,除非它们受伤了。对于这一现象,科学家们还没给出具体的遗传学解释。

阿多大象国家公园里,一头正在吃草的大象。图:Addo Elephant National Park/wikipedia

只有大象需要象牙

象牙其实是门齿演变而来的。作为过度生长的牙齿,它们能长到三米长。在野外,大象用象牙挖掘地上的泥土,寻找水源和盐份;也能用象牙折断树枝、剥去树皮;遇到危险时,长长的象牙还能当做武器;象牙长得好的公象更容易获得母象的芳心;亲朋好友重逢时,大象甚至用撞击象牙来表示兴奋和快乐。另外,就像人类有左撇子和右撇子,大象也有自己惯用的一边象牙,以致其更容易磨损【3】

“我们需要做的其实很简单,就是共同认识到我们不需要象牙,却真的需要大象,并接受一个简单的道理:只有大象需要象牙。”大象行为研究专家乔丝说道。

图片由IFAW(国际爱护动物基金会)提供

不长牙了,对大象的生活有什么影响?

看着戈龙戈萨的没牙象群逐渐壮大,“它们现在的状态很好,这里对它们来说是一个非常好的栖息地,而且,没有发现它们任何遭遇营养问题的迹象,”乔丝说。不长象牙,确实有助于大象逃离人类的魔爪、过上相对太平的生活,但是同时,没牙也多少会影响到大象的生活。

约瑟芬·斯密特(Josephine Smit)专业研究大象的行为,她发现有一些没牙的大象似乎找到了变通的方法。斯密特见过没牙的大象吃树皮,它们会用长鼻子剥下树皮,有时候也会用嘴里的牙齿。”这些大象吃的树皮应该是比较好剥的,或者是已经被剥下了一些的。它们还会依赖同伴的帮助。另外,和长了象牙的大象相比,没牙的大象有更大的活动范围。为了寻找可重获的食物,它们可能需要多去几个地方。

现在来看,没牙似乎没有造成什么严重的不良后果,但是,这并不意味着万事大吉。科学家认为,没牙大象的比例这么多,可能改变个体和更广泛的社区的行为,他们正在努力寻找这些变化。

图:elephantvoices.org

除了大象自己,其他与大象有关联的动物,也有可能受到牵连。大象用象牙所做的一些工作,对于其他动物来说也至关重要。有的物种就靠着大象扳倒树木、挖洞取水,还有一些动物会把被象牙挖过的地方当做自己的栖息地,比如,在非洲就有一种蜥蜴就优先选择被大象破坏过的树木作为栖息地【4】……有些科学家们正在研究大象没牙引起的“下游效应”。

没牙了,大象今后的营养和行为特征将会发生怎样的改变,是科学家们目前的研究重点。

除了没牙的大象变多了,人们还发现,就算是长了象牙,象牙也变小了。研究发现,从疯狂的偷猎时期幸存下来的大象会有更小的象牙,公象的小了五分之一,母象的小了三分之一。而这一特点又在它们的后代身上重现。

越来越多的大象不长牙了,这会带来什么样的后果,或许只有时间才能给出答案。(编辑:Ent)

一头没有象牙的母象,它的右耳有一个孔,ElephantVoices认为这是被子弹打穿的。图: elephantvoices.org

参考链接:

  1. https://www.nationalgeographic.com/animals/2018/11/wildlife-watch-news-tuskless-elephants-behavior-change/
  2. https://www.nytimes.com/2018/06/16/world/africa/south-africa-elephants-tusks.html
  3. 霍小绿. 大象罗拉. 中央广播电视大学出版社, 2012
  4. Elephants as agents of habitat creation for small vertebrates at the patch scale.
  5. https://www.nytimes.com/2018/09/11/science/tusks-teeth-elephants-genes.html
  6. http://www.gorongosa.org/our-story/science/elephant-research
The End

发布于2018-12-13, 本文版权属于果壳网(guokr.com),禁止转载。如有需要,请联系果壳

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