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2012年,参宿四会爆炸吗?

流言: 澳大利亚科学家称,今年(或者明年,也就是2012年)地球上的人们可能很快将看到一颗最明亮的恒星爆炸成超新星,它产生的有史以来最明亮的光影展示,将使黑夜变得犹如白昼,如同天空中出现了两颗太阳。

来源: 这个流言的主体来自一则网络新闻《今年或可观超新星爆发:将现两个太阳景象》,或许因为能与“2012世界末日”传言联系起来,这个报道收到了很多媒体的关注,不少网站都进行了转载。一些网民在论坛、微博传播相关新闻的时候,直接将原新闻中的“2012年以前发生爆炸”,改称为“2012年发生爆炸”,以配合传言。

谣言粉碎机经搜索发现,这个流言最早来自今年1月19日news.com.au发表的一篇报道,文章中提到参宿四(Betelgeuse)的爆发可能会让“星战迷”们体会到塔图因星球上的奇景。文章看似论据充分:参宿四的重量正在大量流失,这是超新星爆发的前兆,南昆士兰大学物理系高级讲师Brad Carter博士表示一切迹象都暗示着大爆发即将发生,并描述了超新星爆发的结果——一切看上去都是那样顺理成章,虽然Carter博士也说了:“坏消息是,或许它会在100万年后爆发,谁知道呢。”[1]

很不幸的,这篇报道很不幸地被在科学报道方面备受争议的The Huffington Post转载了[2]。值得一提的是,Carter博士所说的“或许就在明年,或许一百万年之后”,竟被该网站擅自改成了“在2012,或者可能略晚一些”。而且,文中的“末日论”调调十分浓重,“我们将看见两个太阳”、“世界将没有黑夜”之类的语言不胜枚举。更可怕的是,基于这个版本,CNN、Time[3]、AOL[4]等网站杂志也纷纷报道了这一事件。截止谣言粉碎机发稿时,CNN的相关稿件已被撤下。

真相: 这篇文章对于略具天文学知识的人来说没有什么新奇之处——天文学家们早已预测参宿四将会爆发成一颗超新星。实际上,果壳网的读者或许已经在自然控主题站的文章中读到过相关内容了。[5]而Discover Bad Astronomy栏目的天文学家Phil Plait也撰文表示,他第一时间看见这篇文章的时候就觉得需要辟谣,但后来觉得这篇文章无甚亮点,应该会很快被遗忘。[6]

Brad Carter无疑是这一事件中最受伤的人,他说的东西都没错,但是被news.com.au的编辑加以曲解,再被各大媒体添油加醋一番后,事情完全走样了。

爆炸会在2012前后发生吗?

的确,在不久的将来,参宿四将会爆发,并形成一颗超新星。对于相似质量的恒星而言,它已然处在它生命的暮年。最近几十年,各种研究都发现它在向外抛洒物质[7][8][9]。在1983年到2008年的15年间,参宿四的体积缩小了15%,[10]欧洲南方天文台更是捕捉到了参宿四物质逃逸的图像。[11]

但是这个“不久的将来”是以恒星的寿命为计量的。现在的天文学家普遍认为参宿四将在100万年内爆炸,其中一些乐观地认为它将在未来几千年内爆发,[12][13]而更精确的预告没人敢做——Brad Carter说的没错,的确不能排除参宿四在这两年爆发的可能性,只是这个可能性非常非常小,而就在“世界末日”流言中说的那几天爆发的可能性几乎为零。

爆炸会让天空出现两个太阳吗?

就算参宿四爆炸了,它在天空中的表现也不可能是“第二个太阳”。“星战迷”期待的像卢克•天行者在遥远星球塔图因(Tatooine)上所看到的景象不会出现。

太阳与星星的最显著差别在于它看上去比较大——太阳不是光点,而是像金盘一样挂在天上。天文学上常用角直径描述这种天体的“大小”,即计算天体直径在观测点形成的夹角。[14]离我们越近的或者越大的天体,其角直径越大,反过来,离我们遥远的或者个头小的天体角直径较小。虽然参宿四是角直径最大的恒星之一,[15]而且超新星爆发时直径会急剧增大,但是由于参宿四距离我们太远,所以其角直径依然无法与太阳相比。据推测,参宿四爆发时角直径最大可能是0.416’(按照爆发后超新星直径3倍太阳系直径,距离地球643光年计算),这不到太阳的1/4500,即便是太阳系行星中角直径最小的海王星,也是它的5倍以上。[14]参宿四即便爆发了,也还只是一个小点。

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参宿四超新星爆发效果图,虽然很亮,但依然是从一个点发射出来,来自Wikipedia

根据天文学家的推算,参宿四爆发时视星等大概是-12等左右,也就是说可以达到满月的亮度,在白天也可以看见。这对于一颗恒星来说绝对是惊人的,但是和太阳相比依然有不小的差距——太阳的视星等高达-26.74。[16]根据星等和亮度的关系[17]我们可以计算出爆发的参宿四亮度不到太阳的50万分之一。在夜里,参宿四或许会给我们留下一道长长的影子,但是如果想让它把黑夜照得亮如白昼,实在是勉为其难了。

参宿四爆炸会影响地球生态吗?

超新星爆发产生的能量主要通过中微子暴及γ射线暴释放出来。[18]

中微子暴是参宿四爆发产生的能量中最有可能大量达到地球的,中微子是一种不带电荷,不参与电磁相互作用和强相互作用,仅参与弱相互作用的粒子,它们具有微小但并不为零的质量,以接近光速的速度运动。中微子另一个特性是穿透性极强,穿透物质就如同光子穿透玻璃一样简单,[19]在中微子暴穿越地球的时候,只有极低剂量的中微子可能被地球吸收并释放出能量,但显然对地球的生态系统无法造成任何影响。

我们更大可不必担心参宿四的爆发产生的γ射线暴对我们造成影响,因为γ射线暴实际上是一种“精密制导武器”,只沿着恒星自转轴释放,[20][21]而参宿四的自转轴与它和地球的连线之间有20°的夹角。[15]

除了这两种能量,亮度与月亮一致的可见光与红外光对地球生态环境的影响甚微,而其它的宇宙射线在太阳磁场、地球磁场以及大气层的影响下也难以发挥威力,所以天上凭空多出一颗明星其实对我们的生活完全没有实质上的影响。

结论:谣言破解。 参宿四的确要爆炸,但是和2012真的毫无关系。把天文学尺度的“即将”和日常生活混在一起是大大的杯具,把明亮的超新星yy成第二颗太阳也绝对是一厢情愿。美国大片看完了就让它过去好了,按照“2012思维”强行解读自然现象绝对是要闹笑话的。

 

果壳专区 辟谣2012

The End

发布于2011-01-27, 本文版权属于果壳网(guokr.com),禁止转载。如有需要,请联系果壳

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老猫

分子生物学准博士,天文爱好者

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